Monthly Archives: January 2009

LESSONS FROM MOROCCAN 2007 ELECTIONS

Natalia Sancha
LESSONS FROM MOROCCAN 2007 ELECTIONS
PJD, the King and Elite Pluralization


“Moroccans vote, The King rules” (Popular saying in Morocco)
Absenteeism in 2007 legislative Moroccan elections: 63 per cent

Specialists faced difficulties explaining the ‘unexpected’ low performance of the Parti de la Justice et du Développement (PJD) in the 2007 Moroccan legislative elections. This paper’s overarching concern is to gain a better grasp of the performance of the PJD in the 2007 elections.

PJD IN 2007 ELECTIONS. WHAT WENT WRONG?

Seats Istiqlal Party (IP) PJD USFP
2002                              48  42    50
2007                              52  46     36

The results of the September 2007 legislative Moroccan elections contrast sharply with the expectations of the PJD and the predictions of many analysts. After the impressive performance of the PJD, in which it increased its number of seats from 9 in 1997 to 42 in the 2002 elections, the PJD ‘only’ won four additional seats in 2007; it now has a total of 46 seats out of the 325 seats in the House of Representatives chamber.
The PJD, however, were expected to win 70 to 80 seats. While the PJD won the popular vote with 13 per cent of ballots cast (545 636), the Istiqlal Party won in terms of seats (see table). The biggest loser were the parties of the left, particularly the Union Socialiste des Forces Populaires (USFP) which lost 14 seats. The left’s loss could be explained by serious internal divisions.
The historically low electoral participation only reached 37 per cent, 20 points less than the turnout in the 2002 elections. The participation rate was higher in rural areas (40 per cent) than in urban regions (30 per cent). It seems that the PJD’s supporters are mostly urban middle class, they have accordingly won votes in the big cities and their peripheries like Casablanca and Tangiers.
Specialists faced difficulties explaining the PJD’s ‘unexpected’ low performance in the 2007 elections. They have resorted to a number of explanations that could be grouped together into five main variables. The first two focus on the institutional electoral regulations, which define the rules of the game. They highlight two main procedures; the regime’s gerrymandering in the reform of districting and the new system of proportional lists from 2002. The third variable is the low voter turnout and the high number of ‘spoiled ballots’, which reflects the dynamics of society/state relations that shows a lack of trust in the electoral system. The fourth variable tends to look at the PJD’s lack of sufficient skill as a political party. The fifth and final variable explains the PJD’s low performance as a result of the fragmentation in the political arena. By focusing on these five different variables, these scholars try to explain the PJD’s ‘failure’.

Electoral Districts

The first explanation points to the new electoral law and the associated practice of gerrymandering. The number of districts has increased to 95 (from 91 in 2002) and favor the rural and semi-urban zones where Islamists have little power and the Istiqlal Party (IP) has a strong presence. We can not deny the impact that such geographical distributions of votes have on the outcome of the PJD’s performance in the elections; yet, such a distribution was clearly stated before the elections and the PJD should have taken this factor into consideration. Moreover, some scholars expected that 20 per cent of the total votes is the maximum that a party could win under such a geographical distribution. In particular, Amin Allal, a PhD student at Hassan II University, uses the case of Tangiers to explain the limitations that faced the PJD’s ability to win more votes. He states that four seats were at stake in Tangiers, and the PJD obtained 14,000 votes, which means that they got two of the four seats. Nevertheless, Amin Allal states that, due to the electoral legislations, even if the number of votes were doubled, the PJD would have won only one extra seat out of the four. Therefore, the nature of the Moroccan election system was overlooked in the PJD’s own expectations concerning their performance.
It is assumed by political analysts that urban areas, which constitute 57.4 per cent of the Moroccan population, are the stronghold of Islamist parties. Moreover, the mobilization by Islamist actors, in this case the PJD, is assumed to be correlated to their capacity to deliver social services in urban areas and its peripheries. In fact, the Moroccan regime itself believed in the assumption that Islamists have a stronghold in urban areas as is evident in how it invested huge resources in combating the proliferation of shantytowns -perceived as harboring radical Islamists following the Casablanca bombings in 2003.
Despite the widespread nature of these assumptions, some authors, who have conducted extensive fieldwork, present more nuanced arguments that better highlight the impact of the PJD’s social activities in urban areas and the peripheries. In her doctoral thesis, Lamia Zaki studies the dynamics of social identity in the shantytowns of Casablanca which inhabitants were transferred to by the regime’s initiative in the neighborhood of Hay Hassani. Shantytowns are widespread in Morocco, constituting around 8% of urban housing. Zaki’s work highlights both the relative impact as well as the fragmentation of Islamists in such shantytowns. While al-Adl and the PJD certainly have a presence is such shantytowns, Salafis do as well. Furthermore, the social services that Islamists provide put them in competition with the regime’s services. Nevertheless, Islamists are not the sole actors in those poor urban settings. Other parties and opposition movements have developed important networks to provide social and economic services in return for mobilizing support. This diversity in the service providers in shantytowns revises the assumptions that Islamists have a monopoly on poor urban regions. As Amin Allal resumes, they are providers, but not the only ones even if the noisiest ones.
If social services in exchange for political support is the main determinant of voting, then a discrepancy between the various opposition groups is inevitable. Local clientelism usually dominates the political behavior of voters. These patron-client dynamics transform the shantytowns into a bidding arena where votes are sold to the highest bidder. The times of elections represent the climax for vote mobilization. Following this rationale, wining votes is determined by the economic capabilities of the non-state actors, and thus, traditional parties, with their experience and local networks, are at an advantage. The PJD’s support as a result of its social work in urban areas should be considered in the context of its competition with other actors.

Proportional List System: Persons over Parties

There is a bit of a consensus among Moroccans experts regarding the effects of a proportional list system. The argument points to the personalization of the vote that favors notables and clientelistic dynamics, thus preventing votes for ‘parties’. Such personification of the vote suits those parties whose anchorage in the local sphere is through notables, especially in rural areas where such dynamics are more present.
This argument accounts for the loss of PJD’s votes due to its lack of local grasp of notable cooptation politics. Nevertheless, once again The PJD should have taken such a factor into account when speculating about its votes. In the fourth argument we will see in more detail the PJD’s role regarding local politics.

Absenteeism

A large part of the speculations around the elections’ results has been concentrated on the ‘historically low turnout’. With a 63 per cent rate of absenteeism and 19 per cent of the votes spoiled votes, only 4.5 million out of 30 million Moroccans participated in these elections. The blank ballots and absentees account for more than the vote total for the IP and PJD put together. As the Moroccan political scientist Abdallah Tourabi so ironically put it, “if you add those who did not vote to those who cast blank ballots, they would form the biggest political party in the country.”
While much has been said around the spoiled ballots, especially in the Moroccan press and by Moroccan observers, there seems to be a consensus on explaining the phenomenon as being a result of the complexity of the ballot configuration and the vote system more so than as an act of protest.
Concerning the absenteeism figures, it is clear that political apathy appears to be the main explanation, especially if we keep in mind the reports by 3000 local observers and 50 international observers confirming the transparency of the election process. The regime has vested important efforts in mobilizing the electorate. Such efforts could be understood as the legitimacy deposited in the electoral process by the regime. The low outcome coupled with the accepted transparency of the vote process has been received by the monarchy with some embarrassment.
Youssef Belal explains the low turnout as being caused by two main factors. First, the link between votes and results being unclear induce many not to vote as a sanction behavior towards the government and coalition dynamics. Second, the electoral competition, deprived of any real power, offers one little incentive to vote. In fact, like Youssef Bellal, most of the observers point to the rational behavior of the Moroccan voters as they are aware of the little power that exists in the parliament as well as the weak link between votes and representation. This rational behavior also explains what we have said about economically driven votes in the first argument. Nevertheless, for the 2009 communal elections a higher participation rate is expected since the politics of proximity appear to be more relevant to Moroccans.
Moreover, the display of self-confidence by some leaders of the PJD in public media would have fostered absenteeism among PJD’s followers since anyway the PJD will win a large portion of the electorate even without their participation.
Without disregarding the argument of high absenteeism, which is valid for the PJD as well as for the other opposition parties alike, we should also think about the link between ‘the historically low turnout’ and the ‘historical transparency’ of the elections. It could be said that the recent transparency of the process reflects more faithfully the real rate of participation in the 2007 elections as opposed to previous elections where transparency was doubtful. This line of argument can account for part of the apparently high rate of absenteeism as being a result of a more accurate reflection of the turnout. This would suggest that accounts of participation in the past were ‘exceptionally high.’


PJD’s Organizational Shortcomings

Much has been said about the PJD’s lack of skill in mobilizing local notables. My sense here is that the PJD’s strategy of fostering the personality of their candidates, as a main attraction for votes, was the one adopted in the 2002 elections. In this way, although the PJD does not practice the strategy of notables’ cooptation, they use key figures in local PJD candidacies to gain the popular vote. Such strategy reveals that the PJD is aware of how personalities affect the vote and include this consideration in its political maneuverings. In fact, the so-called self-restrained strategy of the PJD in 2002 was a very calculated one. In 2002 the PJD only ran candidates in roughly half of the electoral districts, however, they presented their strongest personalities in those districts where their support was well-established. In this way, the PJD maximized its possibilities of success within a strategy of ‘self-restraint’. Such a strategy proves the PJD’s awareness and even deliberate instrumentalization of local interpersonal politics.
In sum, this argument helps to explain a dynamic in Morocco’s political life of which the PJD is aware, and plays an active part. Abdallah Tourabi points to the argument that the PJD has failed in its strategy of recruiting notables, but suggests that the PJD is actually on the path of ‘notabilization’ in order to widen its local leverage.
The second argument in this explanation points to the part of votes lost in the ocean of abstentions. Some have pointed to the perception among Moroccan voters that the PJD has been co-opted by the King. By entering the government officially in 1997, the PJD has progressively eroded its constituencies. Therefore by entering the political game, the PJD will do not legitimize the regime vis-à-vis its population, but rather delegitimize itself before its social bases. Maghraoui expresses some reservations concerning this point arguing that while the traditional parties’ decision to enter politics in the mid 70s was unilaterally decided by their bureaus, the inclusion of the PJD in politics has been constantly debated within its constituencies. In any case, it is undeniable that the progressive inclusion of the PJD in politics was achieved at the cost of sacrificing part of its social support. This is a problem that actually faces numerous Islamist political parties that originate from a prior social movement. Such a trajectory normally leads to the creation of a political head resting on a social body. In fact, the social support and therefore the capacity of social mobilization that the political head enjoys, constitutes, simultaneously, both its strength and its weakness before the regime. In other words such political parties are confronted by a double dilemma: how to please simultaneously its constituencies and the regime. And in Morocco, the interests of the regime and the people do not converge. By including the political branch in the political arena, the monarch is certainly trying to behead the political leadership from its social body. The loss of the social support will imply the weakness of the party before the regime. Nevertheless, such a phenomenon is not unique to the 2007 elections and the PJD should have been able to estimate its own constituencies in the equation of its electoral calculations.


Political Opposition fragmentation

The fifth and last kind of explanation points to the relation between parties explaining the weak progress of the PJD as a result of the extreme fragmentation of the Moroccan political scene. In fact, the diagram showed below with 21 parties with political representation, is the short version of a larger competition among 33 parties and 1862 candidates.
In a highly fragmented political arena, and a multiplicity of parties coupled with the proportional list system, the strategy of the monarchy is clear: divide and conquer. Such a number of parties also reveals the highly fragmented nature of the Moroccan political elite that is unable to coalesce around few strong parties. Nevertheless, the main opposition parties continue to be roughly the same for the past 20 years.
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Such an approach explains a general rule in the political arena, that is that the political competition for the electorate is very strong and therefore affects all parties alike and not only the PJD. Looking closely to the political competition, the PJD takes advantage of its status as the uniquely strong Islamist opposition party. The entrance of smaller Islamist parties in politics, as the Parti de l’Alternative civilisationelle (Other Islamists parties as Parti de la Réforme et de la Vertu, Al-Badil Al-Hadari, or the Rassemblement pour l’Oumma have being recently illegalized), does not pose a serious challenge nowadays to the PJD. Moreover, the illegal and therefore non-electoral nature of al-Adl gives some advantage to the PJD in terms of Islamist political competition.
In the current political environment, two traditional political parties seem to present serious competition to the PJD. The nationalist and traditionalist IP has a great deal of support in the rural areas and among notables. The IP channels its discourse through a mix of nationalism, ‘Moroccanity’ and social conservatism. Such nationalistic approaches make the IP the main party in areas such as the Sahara, where nationality is a key issue and where the regime has injected an important number of Moroccan ‘colons.’ Nevertheless, the PJD, as we will see in this paper, draw its social support from urban areas. In this sense, the USFP is a more serious competitor since they both tap into the middle and urban class. Here ideology may matter and marks the difference between the parties’ constituencies. Nevertheless, it appears that the internal disputes and constant disintegration of the USFP in the last two decades have flattened the way for the PJD. Without entering into speculation as to whether or not USFP detractors came to inflate the PJD’s votes, it is clear that the breakdown of the left (USFP) in the last elections, losing 14 seats, has somehow revalorized the PJD’s position. Youssef Bellal, member of the Parti du Progrès et du Socialisme (PPS), points to the strategic reorganization of the left around new stronger demands in the taboo area of the constitutional division of power between the monarchy and the parliament. In sum, the internal dynamics of political parties’ fragmentation have somehow revalorized the PJD in the 2007 elections.
It remains to be seen what strategies the PJD will develop in the future to counter political competition. It is expected that if the current political parties prevail, the main challenge will come from the USFP in geographical terms and, from the IP in ideological terms.

The PJD’s Success in 2007
These five variables combined allow us to understand the dynamics, characteristics, nature and limitations of the closed political sphere in Morocco but do not explain the ‘failure’ of the PJD. In fact, these variables are somehow useless in explaining the PJD’s ‘failure’ because the question is posed incorrectly to begin with. Numerous scholars, especially Western scholars, presumed that the PJD’s ‘failure’ or ‘setback’ in securing seats was tactical rather than systemic. Such an approach proves to be unfounded in its primary assumption.
In fact, such an argument is based on three very subjective speculations: (1) the self-perception that the PJD portrayed in the press and public sphere; (2) the foreign polls largely reverberated by international governments in their worries concerning the rise of Islamic actors, and; (3) the speculations over an ‘unlimited’ constituency.
Concerning the self-perception of the PJD, we have seen that the leaders declarations, and notably the PJD’s general secretary Saddedine Othmani’s assertive words, were the product of a miscalculation of their own capacities. My sense here is that they underestimated the real limitations imposed by the new legislation and expected to compensate such losses by doubling the number of their candidates in districts. While the 2002 strategy was to concentrate its candidates in their strongholds, the 2007 strategy was more a strategy of marginal expansion in those constituencies where their support was less clear.
The controversy concerning intention of votes was fuelled by the US’s independent International Republican Institute just before the elections that pointed that up to 47 per cent of the electorate was leaning towards the PJD while the IP would only have 12 per cent of the popular support. The international media channeled the echo concerning the ‘entrance of Islamists’ in Moroccan politics. In fact the exaggerated attention vested by Europe and the US in Islamist political actors coupled with the intense deployment of informal visits by the PJD to European and US administrations helped to create an overexcited atmosphere over the PJD’s performance. The proliferation of political analysis foretelling the future composition of an Islamist government came to invade the academic arena too. Interestingly enough, the expectations raised in the international arena contrasted highly with the Moroccans national political apathy. If we look to local polls as the one conducted by the Moroccan DABA 2007 organization, they pointed out that “73% of Moroccans were not or not at all interested in the elections.”
Finally, scholars possibly maybe failed to consider the fact that Morocco’s electorate is not a bottomless pit. Furthermore, the threshold of votes that a party can reach is directly proportional to the extreme fragmentation of the Moroccan political sphere. In addition, looking in detail to the electoral engineering, publicized a few months before the elections, it should have been expected that even if the PJD had doubled its votes in certain districts, they would not have been able to secure extra seats. Such is the trap of electoral engineering where proportional representation electoral system blocks any substantial “raz-de marée” of Islamist parties.

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Posing the question of the PJD’s performance in elections in negative terms from the beginning does not totally invalidate the above five variables in explaining why the PJD has probably reached its maximum threshold of popular votes under these particular conditions. These variables allow us to look into the regime’s strategies towards the definition and limitation of the political game. They also revealed the role that opposition parties play. And finally they showed how the voters reacted and positioned themselves as rational actors in their political choices.
Some could argue that despite the fact that the PJD could not increase its votes in the current political situation, the failure of the PJD in terms of mobilizing its constituencies goes back to the fragmentation of the Islamist sector in the informal arena. In other words, the failure of the PJD would be related to the boycott of al-Adl Wal Ihsan.

The five considered variables take place in the visible and legal political arena. They do not take into account the political competition in Islamic terms, since the PJD is the only significant legal Islamist political actor.

The particularity of Morocco in the religious arena is marked. The religious legitimacy that the monarch enjoys, coupled with the division of the Islamist sphere between two movements with very different profiles contributes to a further fragmentation of an already fragmented electorate.
The impact of al-Adl on the PJD’s voters is difficult to ascertain. The gap between legal and illegal parties is difficult to analyze as long as fieldwork and data are lacking. Nevertheless, most signs point to the fact that as long as al-Adl is not a direct competitor in official elections, the behavior of voters is not significantly influenced by al-Adl but rather by the endogenous dynamics of elections and the reign of the ‘free-market’ of votes. In other words, the impact of al-Adl on potential voters for the PJD is rather limited. This does not mean that in the event of a possible inclusion of al-Adl in officially sanctioned politics the challenge would not be real. But within the current context, the real challenges for the PJD in the political arena are the left and nationalists and not al-Adl. Indeed, the PJD is reaping the benefits of al-Adl’s self-exclusion from legally sanctioned politics. If time comes for al-Adl to participate in politics, then a deeper fragmentation of the political arena is to be expected, with an intensification of the Islamists’ political competition.

CONCLUSIONS
The main reason why analysts and experts had difficulty explaining the ‘unexpected’ outcome and the PJD’s ‘failure’ in the 2007 legislative elections is due to the unfounded assumptions that framed the debate. The arguments commonly used to explain the PJD’s ‘failure’ assume that the PJD’s seats should be double those obtained in 2002. By taking a closer look at the elections and Morocco’s political competition structure, we see why such high expectations are unfounded. Furthermore, there were no strong arguments for a PJD raz-de-marée (tidal wave) in the elections. The arguments supporting a spectacular showing by PJD in the 2007 elections were the product of subjective speculations and a feverish international climate regarding Islamist actors’ entrance in politics.
However, a strong argument could be put forth to explain the failure of the PJD resultant of the political competition between Islamist actors. In fact, despite the illegality of al-Adl, it could be able to dissuade certain potential PJD’s voters from participating in elections. Nevertheless, the impact that al-Adl had on the PJD turned out to be limited if not beneficial. Moreover, the popularity of al-Adl is based on the confrontation of Mohamed VI and A. Yassine. Such a confrontation will reach an end when one of the two actors disappears. A. Yassine’s death could reverse the dynamics of the situation. Further, relying on A. Yassine’s personal charisma as the movement’s source of cohesion, al-Adl would be subjected to drastic changes following an internal succession struggle. The PJD’s primary competitor in the current political structure comes from the left and its ideological competitor, the conservative IP. None of those suppose a challenge to the King. The PJD will have to react to those two political challengers in the political arena. This competition will consecrate the PJD in the ‘routinization’ of the ‘Islamist actor’ in Morocco’s constructed political arena.
Furthermore, the fact that the elections were transparent and therefore fair indicates that the PJD has reached its potential of political votes (despite certain cases of corruption denounced in local press), which could support the argument that the PJD’s political anchorage reflects a more pluralistic trend in the attitude of the monarchy. Balancing out the different considerations of the PJD’s performance as a political actor in the elections cannot support an assertion of a total victory or a total failure. From a micro-political perspective, the PJD’s failure can be seen as the inability to enter the government (Kutla) and therefore its incapacity of participating in the ‘management’ of power. Regarding its achievements, the PJD’s inclusion entails a more pluralistic political elite given that new PJD members represent new blood, “fresh air”, in governmental circles. Nevertheless, the overall picture posits the PJD’s inclusion in politics as a pyrrhic victory. The PJD’s inclusion and the 2007 performance are no more than one expression of a major trend – the widening of the social exclusion from politics. To conclude, the PJD’s so-called failure is certain, but the explanation does not lie in its low performance, but rather in its inability to enter government and most of all in its inability to include broader constituencies.

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Retour à la normalité…par Maïs Perle (Jérusalem)

Retour à la normalité…

Vendredi, jour sacré pour les musulmans, jour de prière. Dans ma rue, à Jérusalem-est, entité revendiquée par les Palestiniens (Al-Quds, capitale d’un futur Etat palestinien) et proclamée israélienne (loi fondamentale votée par la Knesset le 30 juillet 1980 et condamnée par les Nations-Unies), les Palestiniens attendent. Déclarée “zone tampon”, la rue Salah el-Din, qui mène à la Porte de Damas et à la Porte d’Hérode a été coupée. L’armée et la police israéliennes ont été postées le long des remparts de la vielle-ville. Armées de mitraillettes et de matraques, protégées par des gilets par balle, soldats et soldates en uniformes verts, policiers en uniforme bleu, se tiennent debouts derrière des barrières de sécurité. Ils filtrent les passages. Les Palestiniens passent au compte-goutte. Carte d’identité (permis de résidence délivré par les autorités israéliennes aux Palestiniens de Jérusalem), poches… tout est passé au crible. Vendredi, un jour sacré pour les musulmans… Vendredi, jour de prière… mais l’accès à l’esplanade des mosquées (lieu saint dans l’Islam) leur est interdit. Seules les femmes et les hommes d’un certain âge (60 ou plus) ont le droit de passage.

Je suis en vélo (aspect qui étonne toujours les gens de mon quartier), j’attends comme quelques Palestiniens derrière les grilles qui coupent ma rue. Un soldat me voit. Il me fait signe de passer. Je passe devant la ligne informelle de Palestiniens qui s’était dessinée dans l’attente lasse de passer. Trop facile. Les étrangers n’ont pas à subir les heures d’attente et les humiliations des interrogatoires aux checkpoints, si nombreux dans les Territoires occupés.

Etranger : statut privilégié, poudre aux yeux. Les étrangers ne doivent pas voir, les étrangers ne doivent pas témoigner. Plusieurs fois, des soldats m’ont demandé de ranger mon portable, par crainte que je prenne des photos des scènes auquelles j’assistais, impuissante. Les étrangers ne doivent pas savoir, comme pendant la guerre à Gaza, où les journalistes n’avaient pas le droit d’entrer. Filter l’information, en contrôler le flux et son contenu, en fournissant, par exemple, aux journalistes, désesperemment postés à la frontière dans l’attente vaine de rentrer dans Gaza, des images officielles de la guerre. Des journalistes, qui encore à cette heure, entrent au compte goutte à Gaza, malgré l’accréditation de leurs ambassades. Certains se font même passer pour du personnel humanitaire… Filtrer, car les lieux à Gaza sont ravagés

Filtrer… Je suis passée de l’autre côté des barrières de la rue Salah el-Din, là où dans quelques heures, ceux qui n’auront pas pu passer se résigneront à prier dans la rue. Mosaique de tapis de prières sur les routes froides de béton. Je roule le long des remparts. La route à double voie est vide. Quelques commerçants transportent ici ou là du pain aux graines de sésame (Ka’ak) ou des falafels (boulettes de fêves ou de pois chiche frites). La route m’appartient, je peux foncer les yeux fermés, aucune bagnole en vue. Mais à l’est, les routes ne sont pas entretenues et les poubelles très irrégulièrement ramassées par les services israéliens, pour lesquels les Palestiniens payent de lourdes taxes. Alors je ne peux pas rouler imprudemment. Mes yeux doivent coller à la route pour que mes roues évitent les troues et ne se prennent dans des sacs plastiques volants. Fin de la rue, d’autres soldats et policiers sont ici postés. Deuxième filtre. Je le passe sans encombre avec ma tête d’européenne.

Plus loin, au rond point -position stratégique- d’autres soldats. Un bleu, un vert, un bleu, un vert, un bleu (comprenez un flic, un soldat, un flic…) forment une ronde. Ils se font dos, leurs yeux sont rivés sur les alentours. 360 degrés de contrôle. Rien ne leur échappe. Poitrine bombées, mains sur leurs mitraillettes de type M4… une présence inquiétante. Impression d’une ville assiégée.

Les manifestations en solidarité à Gaza ont été sévéremment matées. Pas de manifs à Porte de Damas aujourd’hui, là où les soldats ont été à nouveau déployés… Gens, restés chez vous, postés devant vos postes de télévision, abattus et surtout silencieux devant les images de morts et de blessés à Gaza diffusées en boucle sur Al-Jazeera. Plus de 1300 morts, dont 410 enfants et 108 femmes. Plus de 5000 blessés, dont de nombreux civils brûlés par l’usage “légal” (selon les termes d’Israël) de bombes au phosphore. Quelques manifs, à Jérusalem et en Cisjordanie, tantôt matées par les autorités israéliennes, tantôt par les autorités palestiniennes (dans les zones dont elles ont le mince contrôle). Société muselée, qui assiste, impuissante, à sa chute. Les gens sont las, fatigués de la situation. Khaled Mecha’al, chef du bureau politique du Hamas à Damas, appelait à une troisième Intifada, à un nouveau soulèvement… Mais les Palestiniens ont trop souffert pendant la seconde Intifada… Trop de gamins, lançant des pierres contre des chars israéliens, tués. Les mères palestiniennes, contrairement à un discours dominant, ne souhaitent pas que leurs enfants soient martyrs d’une vaine révolte. La vie compte autant ici qu’ailleurs, malgré son goût fade et amer.

Plus, loin sur la route, des soldates et des soldats sont assis sur un muret de pierres. Ils sont assis et fument une clope, boivent un coca ou se taquinent. De vieilles femmes, en habits traditionnels palestiniens (robes brodées), descendent par dizaine de bus provenant des Territoires (Bethléem, Ramallah…) Elles ont dû attendre des heures pour franchir le mur (ou la “barrière de sécurité” comme aiment la désigner les Israéliens). Elles semblent déjà très fatiguées par les heures d’attente dans le froid de l’aube, mais heureuses de pouvoir se rendre sur l’esplanade des mosquées.

Je passe le dernier checkpoint, à Porte neuve et entre dans Jérusalem-ouest. Pas de frontière réelle, une frontière simplement marquée par la succession puis la dispatition de checkpoints.De jolies jardis en terrasse aux odeurs de sauge et de lavande. Des galeries commerçantes encastrées dans des batisses en pierres aux couleurs chaudes. Des oliviers, des orangers… Des juifs israéliens, kipa vissée sur la tête, des juives israéliennes, fichu sur les cheveux et jupes longues (juives orthodoxes), jean moulant et T-shirt decolleté, sirotent des verres en terrasse et contemplent la vue des collines de Jérusalem.Grandes marques de fringue, restos divers, ambiance étrangement douce. Une tranquilité, une normalité au prix d’une intense répression…celle des Palestiniens.

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EL PJD Y EL NUEVO SISTEMA DE PARTIDOS EN MARRUECOS: PERSPECTIVAS DE LA TRANSICIÓN MARROQUÍ

EL PJD Y EL NUEVO SISTEMA DE PARTIDOS EN MARRUECOS: PERSPECTIVAS DE LA TRANSICIÓN MARROQUÍ

Natalia Sancha  06/08

Contexto

Las elecciones legislativas de 2007 han sacudido el panorama político marroquí dando pie un año mas tarde a la reconfiguración de las alianzas políticas. Abbas el-Fassi, nuevo primer ministro y líder del Istiqlal (PI), se enfrenta a la difícil tarea de administrar e implementar la agenda política Real en un gobierno de coalición minoritaria (con 146 de los 325 escaños), deslegitimado por el electorado (63% de abstensión) y altamente tecnocratizado (10 de los 34 designados por el rey).
Tras la dimisión forzada de su líder Mohammed El-Yazghi, el USFP ha sido incapaz de nombrar un sucesor. La infra-representación en el reparto de carteras ministeriales ha agravado las divisiones internas y propiciado su distanciamiento con los partidos de la coalición. El tercer partido en número de votos; el Movimiento Popular (MP), se ha sumado al PJD en la oposición. Fouad Ali El-Himma, hombre cercano al monarca, es el principal artífice del PAM que reagrupa a 30 diputados del parlamento y ha sacudido el campo político ejerciendo como fuerza centrifuga. Entre sus objetivos está el de contrarrestar a los islamistas del PJD en su avance político. El PAM y la Unión Nacional de Independientes (RNI) ha anunciado su alianza fortaleciendo su posición en el parlamento con 148 miembros. Por su parte, Abdelilah Benkiran ha reemplazado al ‘conciliador’ Saad Eddin Othmani como secretario general del PJD. Pionero en la inserción política del partido islamista en el campo político marroquí, no cabe esperar cambios drásticos en su posición hacia el régimen aunque si un endurecimiento de su discurso. Mientras que la actuación del PJD en 2002 supuso una maximización del voto en los distritos fuertes, las elecciones de 2007 han supuesto una expansión marginal del partido en el resto de las circunscripciones. Debido a la extrema restricción y control del campo político marroquí, la dificultad para cualquier partido de arrasar en unas elecciones no es táctica sino sistémica ya que la obtención de votos es proporcional a la extrema fragmentación política.
Esta renovada actividad política, aunque positiva y tal vez portadora de cambio real para el futuro, no traspasa por el momento la rotación de personalidades políticas en el seno de sus partidos y la redefinición de un discurso, mas o menos conciliante de cara al régimen. De seguir la descomposición del USFP, el PAM podrá movilizar en su favor parte del electorado socialista y ya ha absorbido a miembros del MP. Irónicamente el desafío del PAM puede empujar a socialitas e islamistas a encontrar un terreno común en la reestructuración de alianzas. Las elecciones comunales de 2009 servirán de laboratorio para tantear la fuerza real del PAM así como su impacto en la restructuración de un nuevo sistema de alianzas políticas.
En una visión más panorámica, las consecuencias de las elecciones de 2007 suponen un revés para la transición democrática marroquí, no sólo por la incapacidad de los partidos políticos en acceder al poder real, sino por la tendencia hacia una mayor exclusión política de las bases sociales y la erosión de la credibilidad de los principales partidos políticos tal y como muestra la baja participación política. El objetivo de democratización a largo plazo como medio de estabilidad política se ve parcialmente truncado.
En efecto ha quedado demostrado en el caso de Marruecos que la liberalización económica no desemboca necesariamente en una liberalización política. Igualmente, la inclusión de partidos islamistas en el juego político tampoco se ha materializado en un auge democrático. La experiencia del PJD pone de manifiesto que la entrada de partidos islamistas en un régimen político estrechamente controlado, es mas susceptible de propiciar cambios endógenos al partido que de producir cambios en el sistema político del régimen. Finalmente la transparencia de las elecciones tampoco se ha traducido en una mejor representatividad política de los ciudadanos marroquíes ni en una mejor gestión de los poderes legislativo, ejecutivo y judicial. Queda por explorar nuevas formas de colaboración política que estimulen la evolución hacia una verdadera y profunda transformación democrática del sistema marroquí. La sociedad civil es una de las vertientes mas prometedores aunque debido al bloqueo legislativo impuesto por el gobierno en el ámbito no gubernamental y asociativo, es un camino a forjar a largo plazo.

El temor al ascenso islamista del PJD


La aceptación y legitimación del poder real ha convertido al PJD en el único partido islamista legal manteniendo al resto de los pequeños partidos islamistas ilegalizados. La hipótesis de una entrada en política de Al-Adl wal Ihsan permanece sujeta a la futura e incierta sucesión del octogenario Sheij Yassin. Percibido por ciertos sectores como ‘cooptados por el rey’ el PJD está expuesto a la misma erosión política que el resto de los partidos anquilosados en el poder. Como proveedor de bienes sociales, el PJD queda sujeto a una extrema competencia por parte del resto de los partidos, de los salafistas y de la propia corona. Enemistado con la izquierda, desafiado por el nuevo PAM y bajo la desconfianza de la corte, el PJD queda parcialmente excluido de la política de alianzas que caracteriza la vida política marroquí. No obstante, la nueva dinámica impuesta por el PAM y el numero de escaños lo han revalorizado como aliado estratégico para futuras coaliciones.

La tendencia del PJD se orienta hacia una fase de ‘rutinización’ dentro de la política marroquí, incluyendo la adopción de alianzas con notables locales. El pragmatismo de sus miembros en las decisiones políticas llevará a medio plazo al partido a una difícil posición de reevaluación de sus relaciones con su plataforma social; el Movimiento de la Unidad y la Reforma (MUR).
Se mantiene el riesgo de atentados de gran calibre en Marruecos tras la intensificación de las actividades de grupos terroristas afiliados al denominado AQIM (organización Al-Qaeda en el Magreb Islámico) en la región. Situación que ejerce una doble presión sobre los sectores islamistas. Por un lado frena el discurso político del PJD por temor a la represión, y por otro es susceptible de atraer a sus filas los miembros mas radicales.

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Activistas egipcios entre presión y represión

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Fin de año entre rejas por protestar contra la Liga Arabe
Natalia Sancha, Cairo 030109

simpatizantes-de-la-plataforma-egipcia-de-oslidaridad-con-palestina_030109_natalia_sancha-1Unos 45 activistas egipcios y un centenar de Hermanos Musulmanes han pasado el año nuevo entre rejas por protestar con una sentada frente a la sede de la Liga Arabe. Decenas de  egipcios salieron a protestar pacíficamente el pasado miércoles a la hora en que los ministros de exteriores de los países miembros se reunían en el Cairo para debatir sobre la situación en Gaza. Malek Halawi fue uno de ellos y para quitarle seriedad al asunto bromea: “Ha sido el arresto más corto y más largo del año. El más corto porque duró 14 horas pero el más largo porque pasamos del 2008 al 2009 entre rejas”.

Pocos días más tarde un centenar de activistas, solidarios y miembros  de la izquierda egipcia se vuelven a reunir en un mitin. Lo que empieza con un debate-recuento de los heridos en hospitales egipcios termina en una acalorada discusión.

Un hombre interviene bruscamente: “Yo luché contra los israelíes y deberíamos unirnos a los palestinos en su lucha”. Otro miembro del mitin le interrumpe: “Ningún país árabe ha derramado más sangre por Palestina que el pueblo egipcio, y discursos como el de Nasrallá no hacen honor a nuestra historia. Una cosa es que ayudemos a Gaza y otra que acusemos al gobierno o derramemos más sangre”. Una mediadora intenta cerrar la discusión: “Quien quiera realizar actuaciones individuales que las haga, pero nuestra acción colectiva debe ser primero de apoyo a las necesidades de los palestinos en Gaza y segundo de protesta contra la política de nuestro gobierno, pero no de conflicto porque saldremos perdiendo”.

El debate se dispara y los mediadores apenas logran callar a los participantes. Entre la frustración, los más pragmáticos optan por centrarse en la ayuda humanitaria, mientras que otros lo hacen en la lucha política. Tendencias dispares que ponen de manifiesto las crispaciones actuales entre los propios egipcios sometidos a una doble presión: policial y de la opinión pública árabe.

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¿Qué se juegan Oriente Medio e Israel?

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¿Qué se juega Oriente Medio e Israel?

Natalia Sancha (Beirut)

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¿Alcón o paloma? ¿Diplomacia o confrontación?. Estas son las dos opciones que representan ante los espectadores de Oriente Medio los candidatos a la Casa Blanca. McCain encarna la continuidad del proyecto del ‘Gran Oriente Medio’ iniciado por Bush. Mientras que Obama, representa la vía negociadora y la única alternativa a lo que se considera sería un ‘tercer mandato’ de G. Bush. Durante sus dos últimos mandatos, el apoyo incondicional a Israel y la política de interferencia en Oriente Medio ha llevado el ‘antiamericanismo’ a su máximo. En Oriente Medio, el cambio político es doble, lo que acentúa el temor a un nuevo tándem McCain/Netanyahu.
El legado en la región supone un pesado lastre para ambos candidatos. A punto de finalizar su mandato, Georges Bush deja 7 años de guerra en Afganistán, 5 años de guerra en Irak, un moribundo acuerdo de Anápolis entre palestinos e israelíes, cuatro millones y medio de refugiados iraquíes, un Líbano que se repone del vértigo de una nueva guerra civil y las negociaciones entre Siria e Israel paralizadas. Ante tal panorama, y sin proponer una política global y coherente para la región que reemplace a la de Bush, ambos candidatos se han centrado en el debate de temas puntuales.
Los titubeos de Obama contrastan con la firme posición de McCain. No obstante, ambos adoptan una postura continuista de la política exterior americana; apoyo a Israel, apoyo a los países amigos árabes y guerra contra al-Qaida. Mientras que el aprovisionamiento de crudo ha quedado de lado en el debate, es previsible que hasta que se comercialicen nuevas formas de energía, Oriente Medio siga siendo territorio disputado. Si bien ambos difieren, no es en los objetivos sino en los medios. McCain opta por la vía beligerante mientras que Obama lo hace por la diplomática.
Iraq ha ocupado un punto central en la campaña presidencial. Ferviente partidario de la guerra en Irak, McCain esta dispuesto a ganar la partida aunque ello lleve “100 años”. Finalmente, ha acabado por unirse a la idea de una retirada de tropas, pero en un período de 4 años. Obama, opuesto a la guerra desde el principio se enfrasca en la idea de una retirada de tropas en un período de 16 meses. En cuanto a los iraquíes, las opiniones están divididas entre aquellos que han disfrutado de la protección de los americanos y aquellos que los han combatido. En plenas negociaciones sobre un estatuto legal sobre las tropas, la posición del gobierno iraquí se acerca a la de Obama; una retirada de tropas mas pronto que tarde. No obstante, la guerra global contra el terrorismo es objetivo común de ambos candidatos. Para el candidato demócrata, se trata de retirar efectivos de Iraq para desplazarlos a Afganistán y Pakistán, dónde ‘realmente’ se esconde al-Qaida. No obstante, dada la coyuntura de crisis mundial y tensiones con Rusia, ambos tendrán que revisar a la baja sus ambiciones militares en la guerra contra el terrorismo.
El vecino Irán, ha sido otro de los puntos controvertidos de la campaña. Firmemente opuesto a las ‘ambiciones nucleares’ de Irán, McCain promete endurecer el embargo económico y mantiene la puerta abierta a un posible ataque militar. Por su parte, Obama ha hecho estragos con sus declaraciones sobre un posible encuentro con dirigentes iraníes si logra la presidencia. Optando por tantear la vía diplomática antes de golpear, Obama gana aquí sin duda el voto de los persas y de sus vecinos que no quieren ver una guerra a las puertas de su casa.
Siria también es punto de discordia entre ambos candidatos. Mientras que el republicano se muestra reticente a negociar con el régimen sirio, Obama promueve la vía diplomática. El reciente ataque de tropas americanas desde territorio iraquí contra un pueblo sirio cercano a la frontera ha agudizado las tensiones entre Siria y Estados Unidos. Igualmente, el proceso de negociaciones indirectas de paz, emprendido entre Siria e Israel bajo la mediación de Turquía, están totalmente paralizadas a la espera de conocer quién liderará la kenesset (parlamento israelí).
Israel continuará siendo uno de los pilares de la política estadounidense en Oriente Medio y ambos candidatos han prometido incrementar las ayudas económicas a un total de 30.000 millones de dólares para la próxima década. Sí los israelíes votaran, lo harían en rojo. Las declaraciones de Obama, solidario con “el sufrimiento de los palestinos” sumado a los rumores sobre sus orígenes musulmanes ha despertado ciertos recelos. Mientras que Obama ha hecho numerosos esfuerzos para afirmar su alianza con Israel, especialmente de cara al poderoso lobby israelí (AIPAC), McCain no ha necesitado justificar su postura de ‘apoyo incondicional’. En cuanto a los Territorios Palestinos, cabe esperar que Obama que ha profesado mayor simpatía ante las demandas palestinas como la condena de los colonos israelíes o la urgencia de la creación de un estado palestino, se comprometa a acelerar las negociaciones en curso.
Por último no se esperan cambios en la política hacia aliados tales como Jordania, Egipto e incluso Arabia Saudí. Igualmente en Líbano ambos dirigentes apoyan la coalición de Hariri, con la diferencia de que mientras McCain se opone a cualquier dialogo con los ‘terroristas’ de Hizbulá, Obama una vez más apoya la negociación.
A la expectativa queda también una minoría de fervientes partidarios de McCain. Por un lado conservadores como ciertos halcones del likud, o incluso de la coalición libanesa del 14 marzo y por otro toda una rastra de fundamentalistas islamistas que se alimentan de una dinámica de guerra, para los que McCain y su actitud beligerante representa el mejor aliado.
Así pues McCain ofrece cierta continuidad en la política de Bush en la región, optando por un endurecimiento de la política contra Irán y Siria en general y grupos como Hizbulá, Hamas y los grupúsculos terroristas de al-Qaida en particular. Por su parte, Obama ofrece, al menos en lo retórico, un escenario de ruptura ofreciendo la alternativa del diálogo y negociación como primer paso. Obama Hussein, cuyo nombre (árabe e islámico) y color de piel le convierten en un de facto simpatizante de las minorías, arrasaría en el voto de Oriente Medio. Eso si, lo haría por representar un cambio a la política republicana y sobretodo al legado de Bush, por ser la opción ‘menos mala’ para un Oriente Medio que permanece escéptico ante la política exterior americana, cualquiera que sea el candidato.

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Primera embajada siria en Beirut en 60 años

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Natalia Sancha. Beirut, Diciembre de 2008
Primera embajada siria en Beirut en 60 años


La noticia del inminente intercambio de embajadas entre Damasco y Beirut resuena desde hace meses y se espera desde hace mas de seis décadas, cuando ambos países obtuvieron su independencia. Decisión adoptada desde hace casi un mes por el Parlamento libanés, la clase dirigente libanesa ha acogido favorablemente la formalidad que supone el anuncio oficial sirio de abrir una embajada en Beirut.  La primera mención se hizo el pasado mes de julio en París tras el encuentro de los presidentes Bashar Al-Assad y Michel Suleiman cuando ambos asistían a la cumbre de la Unión por el Mediterráneo. Un mes más tarde, Suleiman viajaba a Damasco con una agenda clara bajo el brazo, siendo el intercambio de diplomáticos el primer punto de la lista. Finalmente, el decreto nº. 358, anunciado ayer por Bashar Al-Assad, pone la primera piedra en el camino hacia una normalización política con Líbano. En una conversación telefónica con el portavoz presidencial libanés, Rafic Chelala, éste dice no tener detalles sobre el lugar físico de la nueva embajada ni sobre la fecha de apertura: “ El ministro de asuntos exteriores libanés – Fawzi Salloukh – viajará mañana a Damasco para encontrase con su homólogo sirio – Walid Muallem- y concretar los detalles ”.
Si bien esto supone un primer paso en el acercamiento oficial entre Damasco y Beirut, es un paso modesto frente a los mas espinosos que aun quedan pendientes. La demarcación de una frontera común sigue encallada en el estatus de los territorios de las granjas de Chebaa bajo ocupación israelí. Desde la retirada del ejército israelí del sur del Líbano en el 2000, Hezbolá invoca este disputado territorio cada vez que intentan despojarle de sus armas. Igualmente, queda pendiente la puesta en marcha entre ambos ejércitos de un programa de vigilancia común de sus fronteras para prevenir el tráfico de armas, drogas e incluso la infiltración de radicales.  Tarea que se complica en un momento en el que la coalición del 14 de marzo, con Hariri hijo a la cabeza, no ve con buenos ojos el desplazamiento de miles de soldados sirios en la frontera norte. El despliegue de tropas sirias el pasado mes de septiembre tras los enfrentamientos vividos en Trípoli, ha caído como agua hirviendo entre la prensa libanesa. Si bien Damasco ha tratado de quitar importancia al asunto, lo diarios libaneses han hecho saltar la alarma ante una posible invasión militar.

La importancia de este decreto es mas simbólica que novedosa. Implica un cambio histórico en la actitud siria hacia su vecino: la de facto aceptación de la independencia y soberanía libanesa. Mientras que  el asesinato del antiguo primer ministro Rafic Hariri en febrero de 2005 detonó la mayor crisis diplomática vivida entre ambos países, la consiguiente retirada de las tropas sirias puso fin a tres décadas de tutela sobre el régimen libanés.

En lo que se ha convertido en una carrera frenética hacia la reconfiguración regional,  el decreto de Bashar pilla a los principales líderes políticos libaneses desparramados en la región. Suleiman estrechando lazos en Saudí Arabia, el general Aun haciendo estragos con sus declaraciones en Irán y Geaggea vehiculando sus sospechas sobre las tropas sirias en El Cairo. Creciente actividad diplomática que vislumbra una voluntad de cambio en tiempos de crisis hacia una progresiva normalización regional. No obstante ante tanto alboroto, en las calles de Beirut, la noticia se recibe entre indiferencia y escepticismo. Para la mayoría, la apertura de una embajada siria en Beirut es un no-evento. Para Zeinab, estudiante de derecho en la Universidad Saint Joseph, la apertura de la embajada “No es más que una formalidad. En la práctica lo que importa es que Siria deje de financiar y apoyar a Hezbolá y deje de interferir en nuestro país”. Wajdi, trabajador sirio en Beirut, acoge la noticia con mayor optimismo y parcialidad “ los pueblos sirio y libanés siempre nos hemos llevado muy bien. Esta es una buena noticia para todos los libaneses y para nosotros (los sirios en Líbano)”.

Este decreto, es un pequeño pero decisivo paso en el intento del régimen sirio de poner fin a los tres años de crisis y aislamiento regional e internacional. A la espera del recambio político tanto en Estados Unidos como en Israel, que decidirá del futuro de las negociaciones de paz emprendidas con Tel Aviv, Damasco se centra en recomponer sus relaciones regionales. Profundizando sus lazos  con la vecina Turquía e Irán ahora toca la difícil tarea de redefinir las nuevas bases de sus relaciones con Líbano.

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Adiós al ayuno pero sin quitarse el cinturón…

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Adiós al ayuno pero sin quitarse el cinturón…

Beirut, Natalia Sancha 031008

Del 30 de septiembre al 2 de octubre se ha celebrado el Eid, fiesta que cierra el mes de Ramadán, noveno en el calendario lunar. Mes sagrado en el que el Corán fue revelado a Mahoma, los cerca de  2 billones de musulmanes son llamados a una especial observancia religiosa. El ayuno, uno de los cinco pilares del Islam, se prolonga desde el amanecer hasta la caída del sol, cuando las familias se reúnen en torno a la mesa para celebrar el Iftar. La aparición lunar marcará el ‘Eid Al-Fitr’, último día de Ramadán. En tiempos de tensión, los astrólogos se resignan a la dictadura política que decidirá un día de Eid diferente para musulmanes sunnies y shías, como si la luna supiera de confesiones. Los primeros el 30 de septiembre y los segundos el 1 y 2 de octubre.  En Líbano, la paridad demográfica entre shías y sunníes impone un doble Eid.
La empatía con aquellos que no tiene qué llevarse a la boca es la filosofía que se esconde tras la practica del ayuno. El respeto de las practicas religiosas como el rezo, la abstinencia sexual y de consumo de alcohol o el ‘zakat’ (limosna obligatoria del 2,5% del salario anual) proponen un marco de reflexión y paz interna para los musulmanes. Si bien este ejercicio de reflexión  es la esencia de Ramadán, los comercios, las televisiones y los propios ciudadanos han desarrollado una visión mas comercial de este Ramadán Karim (feliz Ramadán).
Eid al Fitr no sólo pone fin al ayuno diario, sino que a toda una parafernalia de decoraciones callejeras, de telenovelas exclusivas para el mes de Ramadán y de ofertas de Mac Donals y Kentacky Fried Chicken que hacen de este mes un Ramadán globalizado. Como si de un San Valentín se tratara, los comercios ofertan dulces y regalos a precios disparatados para esta ocasión. En este mes, los programas televisivos han aprovechado el agotamiento de los musulmanes y las largas sobremesas de Iftar para atraparlos en sus sillones frente a un interminable bombardeo de series y telenovelas. ‘Abd-El Nasser’; líder egipcio nacionalista, ‘Asmahan’; joven cantante siria que murió a sus veinte y pocos o ‘Bab Al Jara’; que relata las vicisitudes damasquinas a principios del siglo XX  bajo la ocupación francesa, han ocupado sobremesas y cotilleos matinales. En el lado de las pérdidas se encuentran los clubs nocturnos y licorerías donde prostitutas y mercenarios deberán tomarse un mes de vacaciones obligadas.

Adiós también a la inusual actividad de asociaciones y mezquitas que han distribuido alimentos, juguetes y Coranes entre los mas desfavorecidos. La mezquita Othman Bin Affan, cerca del cristiano barrio de Ashrafye en Beirut, ha distribuido una media de 1500 almuerzos diarios durante el pasado mes. Entre los afortunados se encuentran vecinos del barrio, la periferia beirutí y unos clientes muy especiales; los presos musulmanes de la prisión Roumieh, a las afueras de Beirut. Mahmoud Zaatari, Chef en las reconocidas cocinas del hotel Sheraton, se convierte este mes en cocinero devoto en las cocinas de la mezquita para componer un exquisito menú capaz de convertir a mas de un preso cristiano con el fin de degustar este especial Iftar.
En el Cairo, Argel o Doha, el ‘Adán’ o llamada del Imam, alrededor de las siete de la tarde, convierte las calles en un ir y venir de coches a toda velocidad conducidos por hambrientos e irritados devotos faltos de nicotina y cafeína. Escasos minutos de caos que dan paso al mas absoluto desierto. Le siguen unos 45 minutos de concierto al son de cubiertos contra platos que finaliza con la vuelta progresiva y perezosa a la calle de sus gentes que disfrutarán con los vientres llenos de un largo paseo junto al Nilo, el puerto o la Corniche. Paisaje de ensueño para los Sheijs y envidia para los religiosos de ciudades como Beirut o Damasco, donde la mezcla de religiones y la progresiva laicidad han convertido el Ramadán en una fiesta mas tradicional que religiosa.
Con los bares y restaurantes repletos y sin ninguna ley que imponga el ayuno obligatorio ni el reproche social, los beirutíes y damasquinos hacen del Eid lo que los españoles de las navidades: aprovechar para volver al hogar, festejar con los amigos el reencuentro y gastarse las economías de los últimos meses en restaurantes y regalos.  Ahora toca apretarse le cinturón.
Feliz fin de Ramadán.

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